“How Can I Return to Form, Now My Formal Thought Has Gone?”: Meandering Thought, Contested Subjectivity, and the Struggle for Form in Sarah Kane’s 4.48 Psychosis

Abstract :

The aim of this article is to discuss the cognitive dynamics of what I will call, drawing and expanding on Spinoza’s notion of conatus, striving or meandering thought in Sarah Kane’s 4.48 Psychosis. I will come to define meandering thought as, at times, conflicted and disorganised, equivocal speech which includes frequent derailment and circumstantiality. Referencing neuroscientific theories of neural plasticity, inner speech, and mind wandering, and then engaging them in a dialogue with reflections in the philosophy of mind, I will show that meandering thought deterritorialises speech, makes it stutter and stumble, and constantly weaves and un-weaves the subject and its understanding of the world. I will argue that the kind of conative thought and inner speech presented by Kane in 4.48 Psychosis—her undoing of traditional dramatic form—can be understood as a character’s attempt to express innovative and, often, culturally subversive ideas. The play’s meandering thought attests to new needs, new lines of flight, that cast light on both the expediencies and the limitations of the Cartesian notion of a bounded and clearly delineated subjectivity and its pervasive consequences for how we perceive the relationship between body, mind, and world.

Résumé :

Cet article explore les dynamiques cognitives de ce que je nomme, empruntant et élargissant la notion spinoziste de conatus, la pensée tâtonnante ou tortueuse, dans le théâtre de Sarah Kane, et plus précisément dans 4.48 Psychosis. Je montrerai que la pensée tortueuse s’y exprime au travers d’un discours équivoque, paradoxal et désorganisé, qui inclut de fréquents déraillements et des variations circonstancielles. En mobilisant les théories neurologiques de la plasticité neuronale, de la parole intérieure et du vagabondage mental, et en les faisant dialoguer avec la philosophie de l’esprit, j’étudierai les manières dont la pensée tortueuse déterritorialise la parole, la faisant bégayer et trébucher, tissant et détissant le sujet et sa compréhension du monde. J’argumenterai que la pensée conative et la parole intérieure mises en scène par Kane dans 4.48 Psychosis—en démaillant les formes théâtrales traditionnelles—apparaissent comme des tentatives, de la part d’un personnage, d’exprimer des idées neuves et souvent subversives d’un point de vue culturel. Dans cette pièce, la pensée tortueuse fait apparaître les besoins nouveaux, les lignes de fuites nouvelles qui révèlent les limites et les contraintes d’une subjectivité cartésienne, supposée close et délimitée, qui détermine notre perception des rapports entre corps, esprit et monde.

Keywords : Sarah Kane, subjectivity, postmodernity, schizophrenia, inner speech, British theatre, psychoanalysis, cognitive literary studies

Mots-clés : Sarah Kane, subjectivité, postmodernité, schizophrénie, parole intérieure, théâtre britannique contemporain, psychanalyse, critique cognitive